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À partir du XVe siècle, les châteaux se multiplient en Val de Loire, bâtis par les rois (Amboise, Blois, Chambord) ou leur entourage (Azay-le-Rideau, Chenonceau). Inspirés par les châteaux princiers, s'éloignant du modèle du château fort et marqués peu à peu par l'exemple italien, ils sont au coeur de la première Renaissance française.

Quand les rois délaissent la région, leurs châteaux se démodent et servent parfois à reléguer loin de la Cour des personnalités en défaveur. Mais des châteaux privés connaissent encore une brillante vie mondaine au XVIIIe siècle.

Les lendemains de la Révolution peuvent être difficiles : des châteaux sont alors démolis. Mais Valençay sous la Restauration, ou, plus tard, Chenonceau et Chaumont renouent avec l'éclat de la fête aristocratique.

L'architecture, le décor et les jardins des châteaux n'ont cessé de refléter les modes et les sensibilités des générations successives. Devenus au XIXe siècle des monuments historiques, ces châteaux constituent aujourd'hui, après Paris et Versailles, le deuxième pôle de tourisme culturel en France.

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